29 mayo 2017

¿Cómo los tentáculos de Facebook alcanzan más de lo que piensas?


La colección de datos de Facebook la convierte en una de las organizaciones más influyentes del mundo. Share Lab quería verse "bajo el capó" en los algoritmos y conexiones del gigante tecnológico para entender mejor la estructura social y las relaciones de poder dentro de la compañía.

Hace un par de años, Vladan Joler y sus inteligentes amigos en Belgrado comenzaron a investigar el funcionamiento interno de una de las corporaciones más poderosas del mundo.

El equipo, que incluye expertos en análisis cibernético-forense y visualización de datos, ya había examinado lo que él llama "diferentes formas de infraestructuras invisibles" detrás de los proveedores de servicios de Internet de Serbia.

Pero el Sr. Joler y sus amigos, que ahora trabajan bajo un proyecto llamado Share Lab , tenían sus ojos puestos en un objetivo más grande.

"Si Facebook fuera un país, sería más grande que China", dice Joler, cuyo trabajo diario es como profesor en la Universidad Novi Sad de Serbia.

El gigante de la Silicon Valley almacena cerca de 300 petabytes de datos, cuenta con casi dos mil millones de usuarios y recaudó casi 28.000 millones de dólares en ingresos en 2016.

Y, sin embargo, argumenta el Sr. Joler, sabemos casi nada acerca de lo que ocurre bajo el capó, a pesar de que nosotros, como usuarios, proporcionamos la mayor parte del combustible, de forma gratuita.

"Todos nosotros, cuando estamos subiendo algo, cuando estamos etiquetando a la gente, cuando estamos comentando, básicamente estamos trabajando para Facebook", dice.


Los datos que nuestras interacciones proporcionan alimentan los complejos algoritmos que impulsan el sitio de los medios sociales, donde, como dice el Sr. Joler, nuestro comportamiento se transforma en un producto.

Intentar desentrañar ese proceso en gran parte oculto resultó ser una tarea gigantesca.

"Tratamos de mapear todas las entradas, los campos en los que interactuamos con Facebook y el resultado", dice.

"Nosotros asignamos gustos, compartimos, buscamos, actualizamos el estado, agregamos fotos, amigos, nombres, todo lo que nuestros dispositivos están diciendo sobre nosotros, todos los permisos que estamos dando a Facebook a través de aplicaciones, como el estado del teléfono, la conexión wifi y la capacidad de grabar audio."

Toda esta investigación proporcionó solamente una fracción del cuadro completo. Así que el equipo examinó las adquisiciones de Facebook y recorrió sus innumerables documentos de patentes.

Los resultados fueron asombrosos.

Visualmente deteniendo diagramas de flujo que tardan horas en absorberse completamente, pero que muestran cómo los datos que damos a Facebook se usan para calcular nuestra afinidad étnica (término de Facebook), orientación sexual, afiliación política, clase social, itinerario de viaje y mucho más.

Derechos de autor de la imagen Compartir el laboratorio

Un mapa muestra cómo todo - desde los enlaces que publicamos en Facebook, hasta las páginas que nos gustan, nuestro comportamiento en línea en muchos otros rincones del espacio cibernético que son propiedad o interactúan con la empresa (Instagram, WhatsApp o sitios que simplemente usan su Facebook log-in) - podría estar entrando en un proceso algorítmico gigante.

Y ese proceso permite a Facebook apuntar a los usuarios con una precisión aterradora, con la capacidad de determinar si les gusta la comida coreana, la duración de su viaje al trabajo o la edad de su bebé.

Otro mapa detalla los permisos que muchos de nosotros ofrecemos de buena gana a Facebook a través de sus muchas aplicaciones de smartphone, incluyendo la capacidad de leer todos los mensajes de texto, descargar archivos sin permiso y acceder a nuestra ubicación precisa.

Individualmente, estas son herramientas poderosas; Combinados, equivalen a un motor de recopilación de datos que, según Joler, está maduro para ser explotado.

"Si piensas sólo en las cookies, casi en los permisos de los teléfonos móviles, o simplemente en la retención de metadatos, cada una de esas cosas, desde la perspectiva del análisis de datos, es realmente intrusiva".

Facebook ha afirmado durante años que la privacidad de los datos y la seguridad de sus operaciones son fundamentales. Los datos de Facebook, por ejemplo, no pueden ser utilizados por los desarrolladores para crear herramientas de vigilancia y la firma dice que cumple con las leyes de protección de la privacidad en todos los países. Miles de nuevos funcionarios han sido reclutados para controlar su contenido.

El Sr. Joler, sin embargo, aunque admite que su investigación lo hizo un poco paranoico con respecto a la información que estaba siendo cosechada, está más preocupado por el largo plazo.

Los datos permanecerán en manos de una empresa. Incluso si sus líderes actuales son responsables y dignos de confianza, ¿qué pasa con los responsables en 20 años?

Los analistas dicen que el trabajo de Share Lab es valioso e impresionante. "Es probablemente el trabajo más completo de mapeo de Facebook que he visto", dice el Dr. Julia Powles, un experto en derecho de la tecnología y la política de Cornell Tech.

"[La investigación] muestra en términos fríos y calculados cuánto estamos regalando por el valor de ser capaz de comunicarse con sus compañeros", dice.

La escala del alcance de Facebook puede ser declarada en números crudos - pero los mapas de Share Lab lo hacen visceral, de una manera que dibujar paralelos no puede.

"Realmente no tenemos analogías históricas apropiadas para los gigantes tecnológicos", explica el Dr. Powles. Sus poderes, continúa, se extienden "mucho más allá" de la Compañía de las Indias Orientales y los monopolios de la antigüedad, como Standard Oil.

Y aunque muchos pueden considerar que los objetivos del imperio de Mark Zuckerberg son bastante benignos, sus resultados no siempre son así.

Facebook, sostiene el Dr. Powles, "juega a nuestros impulsos psicológicos básicos" valorando la popularidad por encima de todo.

Derechos de autor ismagilov

No es que ella espera que la investigación de Share Lab conduzca a un éxodo masivo de Facebook, o un aumento dramático en el escrutinio de los titanes tecnológicos.

"Lo más llamativo es el sentido de resignación, la impotencia de la regulación, la falta de opciones, la apatía pública", dice el Dr. Powles. "Qué situación extraordinaria para una entidad que tiene poder sobre la información - no hay mayor poder realmente."

Es este dominio extraordinario que el equipo de Share Lab se dispuso a ilustrar. Pero el Sr. Joler se apresura a señalar que incluso sus grandes mapas no pueden proporcionar una imagen precisa de las capacidades del gigante de los medios sociales.

No hay ninguna garantía, por ejemplo, de que no hay muchos otros algoritmos en el trabajo que todavía están fuertemente guardados secretos comerciales.

Sin embargo, argumenta el Sr. Joler, "sigue siendo el único mapa que existe" de una de las mayores fuerzas que moldean nuestro mundo de hoy.

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Traducción mediante Google Translate, articulo original en ingles.
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